Fallo de muerte por contaminación del aire: ¿qué sigue?

Fallo de muerte por contaminación del aire: ¿qué sigue?

Por primera vez en el Reino Unido, y posiblemente en el mundo, se ha reconocido que la contaminación del aire es la causa de la muerte de una persona. ¿Pero fue el fallo solo una vez? ¿Y qué significa para los demás?

El 16 de diciembre, el Tribunal Forense de Southwark en Londres determinó que la contaminación del aire «hizo una contribución material» a la muerte de Ella Adoo-Kissi-Debrah, de nueve años.

Había vivido cerca de South Circular Road en Lewisham y murió en 2013, luego de un ataque de asma.

Su caso ha sido noticia en todo el mundo.

Ella tenía un tipo raro de asma aguda; ella era particularmente susceptible a los gases y partículas tóxicos en la contaminación del aire. En su veredicto, el forense Philip Barlow dijo que la causa era «multifactorial. Se debía tanto a los genes como al medio ambiente».

Desde una perspectiva legal, David Wolfe QC, un abogado especializado en derecho público, dijo: «Aunque esta decisión no tiene ningún impacto vinculante en otros tribunales, sigue siendo importante como el primer reconocimiento legal formal de la contaminación del aire como contribuyente a la muerte de un individuo en particular.

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«Eso ayudará a otras personas que quieran presionar por una mayor acción sobre la contaminación del aire. Podría ser la acción de los organismos públicos que toman decisiones sobre actividades contaminantes como el tráfico y las carreteras, o los organismos públicos y privados que por sí mismos causan una gran contaminación del aire».

Al concluir la investigación de dos semanas, Barlow dijo que Ella había estado expuesta a niveles «excesivos» de contaminación. Los contaminantes incluían dióxido de nitrógeno (NO2), un gas emitido por motores de combustión que puede irritar las vías respiratorias y agravar las enfermedades respiratorias.

Ella Adoo-Kissi-Debrah

Katie Nield, abogada de la firma Client Earth, que ha presentado numerosos casos legales contra gobiernos europeos por la contaminación del aire, dijo: «Esta fue una decisión sobre la causa de la muerte de Ella, en lugar de una determinación de quién tuvo la culpa, por lo que no proporciona un precedente directo en el que otros puedan confiar «.

«Al identificar explícitamente la contaminación del aire como causa de muerte, esto podría servir como una señal de la posibilidad de justicia para otras personas. Se encontró que la evidencia en esta investigación era lo suficientemente fuerte como para demostrar que la contaminación jugó un papel en acortar la vida de Ella. .

«La posibilidad de hacer este vínculo en un tribunal de justicia para las muchas personas que sufren como resultado de respirar el aire sucio a su alrededor puede parecer ahora un salto menor».

¿Pero este caso altera la forma en que los expertos ven la ciencia detrás de la contaminación del aire? En su veredicto, el forense señaló que los impactos en la salud de la contaminación del aire «se reconocen desde hace muchos años».

Se refirió a un informe del Comité de Auditoría Ambiental de la Cámara de los Comunes en 2010, que concluyó que había 35.000 muertes prematuras al año como resultado de la contaminación del aire. También se refirió a varios otros documentos.

La clave en el caso de Ella fue que un profesional líder en su campo, el profesor Sir Stephen Holgate, estaba preparado para investigar todas las pruebas para encontrar el vínculo entre una sola muerte y los niveles de contaminantes en el aire. Fue el testigo estrella en la investigación.

«Esta es la primera vez que un médico distinguido asoma la cabeza por encima del parapeto», dijo el científico de salud ambiental y calidad del aire, el profesor Roy Harrison, de la Universidad de Birmingham.

«Miró los datos, miró los registros de salud y dijo que, en el balance de probabilidades, la contaminación del aire fue un factor causal importante en la muerte de este niño».

Estableciendo vínculos

Sin embargo, el profesor Harrison dijo que no había cambiado la ciencia de ninguna manera. En cambio, había confirmado lo que los científicos sabían desde hacía mucho tiempo que era el caso. Sin embargo, dijo, sería difícil que la contaminación se incluyera en otro certificado de defunción sin una investigación tan detallada.

«Me temo que se requeriría la misma minuciosidad en otros casos», explicó.

Rosamund Adoo-Kissi-Debrah
La madre de Ella, Rosamund, ha trabajado incansablemente para descubrir los hechos detrás de la muerte de su hija.

La madre de Ella, Rosamund Adoo-Kissi-Debrah, ha trabajado incansablemente para descubrir los hechos detrás de la muerte de su hija.

«A menos que un padre o un dependiente de una persona … fueran extremadamente persistentes, como lo fue la madre de Ella en este caso, creo que es muy poco probable. No creo que un médico se sienta lo suficientemente seguro al escribir un certificado de defunción la contaminación como factor causal, a pesar de que se les ha abierto una posibilidad mucho mayor «.

Añadió: «Establecer ese vínculo en un caso individual va a ser extremadamente difícil».

Pero el profesor Harrison dijo que, ahora, el gobierno del Reino Unido no podía «dar la vuelta y decir que es solo un montón de estadísticas».

Cuando se le preguntó si este veredicto solo sería relevante para personas con asma tan inusualmente grave como el de Ella, el profesor Jonathan Grigg, otro de los testigos expertos en el caso, dijo: «La evidencia no es que … en realidad, la evidencia que conocemos sobre el asma ataques, muertes por asma, causa del asma, es para toda la combinación de asmas. No es necesario tener esta variante en particular. Muestra que los pequeños cambios tienen este efecto de avalancha «.

Le dijo a BBC News que las muertes por asma eran raras. Pero ahora, para una persona que vive en una zona de alta contaminación del aire conocida, dijo que «va a ser difícil decir que la contaminación del aire no ha tenido un papel».

Añadió: «No tendrías que tener una discusión tan detallada. Lo que hará [es que] la profesión será mucho más fácil de discutir sobre esto».

Escape de los automóviles 
 Vehículos de carretera liberan una serie de gases nocivos, incluido el NO2.

¿Caso de reubicación?

El profesor Grigg dijo que ahora se podría aconsejar a un paciente: «Vives en la carretera North Circular, tu hijo tiene asma grave, conoces el caso de Ella, ¿cómo podemos ayudarte a considerar la posibilidad de mudarte de esa zona?»

«Si estás en una vivienda social, ahora habría un caso sólido para el consejo de que tuvieran que realojarlo. Eso podría hacer una gran diferencia para muchas personas que tienen asma grave».

El profesor Gavin Shaddick, asesor del gobierno sobre contaminación del aire, que realiza estudios epidemiológicos a escala nacional y mundial, dijo que el impacto dañino de la contaminación del aire «a menudo ha sido difícil de entender y comunicar».

«Este caso profundamente lamentable nos ayudará a pensar en los efectos de la contaminación del aire de una manera de abajo hacia arriba; efectos en personas individuales que en conjunto suman esas estimaciones de impacto en la salud a nivel de población.

«Se sumará a la evidencia sustancial y creciente de los efectos adversos para la salud de la contaminación del aire, tanto en el Reino Unido como a nivel internacional».

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